Demencia por déficit de vitamina B12

¿Qué es?

La demencia por déficit de vitamina B12 es un tipo de demencia reversible muy poco frecuente.

En general la demencia es una pérdida de las funciones cerebrales afecta a la memoria, al pensamiento, al lenguaje, al juicio y al comportamiento. Hay diversas causas posibles de demencia. Las más frecuentes y conocidas son la demencia senil, la demencia tipo Alzheimer, la demencia vascular, etcétera.  Algunas son irreversibles y progresivas, y otras como la demencia por déficit de vitamina B12 puede ser reversible con el tratamiento adecuado.

La vitamina B12 o cobalamina es una vitamina compleja que el cuerpo humano no produce por si mismo, sino que debe recibirlo por aporte de la dieta.

Las fuentes naturales de esta vitamina, tanto de forma directa como indirecta, son las bacterias. Antiguamente se había postulado la hipótesis de que las bacterias de la flora intestinal aportaban esta vitamina a los humanos, pero se ha comprobado que estas bacterias capaces de producir vitamina B12 habitan en una zona del intestino más alejada hacia la desembocadura que la parte donde la vitamina B12 se absorbe en el intestino, por lo que parece improbable que ésta sea  la fuente directa de aporte en los seres humanos.

Sin embargo, la mayoría de los alimentos de origen animal, tanto la carne, pescado, leche y productos lácteos o huevos, son fuentes ricas en vitamina B12. Los alimentos de origen vegetal no contienen vitamina B12, excepto si se les ha añadido en su procesado. También se puede obtener en forma de comprimidos o suplementos nutricionales.

Una vez el alimento llega al estómago, el ácido de su interior libera la vitamina B12 y ésta se une a una proteína transportadora llamada ‘factor intrínseco’ que es producida por las células de la pared del estómago (células parietales). El complejo formado por la vitamina B12 unida al factor intrínseco es absorbida por las células de la pared inestinal (enterocitos) en la última porción del intestino delgado, antes de llegar al intestino grueso, llamada íleon terminal.

Las funciones de la vitamina B12 como un nutriente indispensable son ayudar a mantener sanas las neuronas y las células de la sangre. Además, contribuye a la elaboración del material genético presente en todas las células (ADN).

Necesidad diaria de Vitamina B12 según la edad
Etapa de la vidaCantidad diaria recomendada

(en microgramos)

Bebés hasta los 6 meses0.4 mcg
Bebés de 7 a 12 meses0.5 mcg
Niños de 1 a 3 años0.9 mcg
Niños de 4 a 8 años1.2 mcg
Niños de 9 a 13 años1.8 mcg
Adolescentes de 14 a 18 años2.4 mcg
Adultos2.4 mcg
Mujeres embarazadas2.6 mcg
Mujeres en período de lactancia2.8 mcg

Causas

Las causas de la demencia por déficit de vitamina B12 son aquellas por las que hay una deficiencia del aporte o de la absorción de esta vitamina:
  • Falta de aporte de vitamina B12 a través de la dieta, de forma muy prolongada, hasta agotar las reservas en el hígado. Por ejemplo en personas que padecen desnutrición crónica, o en personas que planifican de modo desequilibrado su alimentación vegetariana o vegana.
  • Alcoholismo crónico.
  • Enfermedades del sistema digestivo que dificulten la absorción de la vitamina B12: enfermedad de Crohn, celiaquía, gastritis atrófica
  • Anemia perniciosa: una enfermedad autoinmunitaria en la que los autoanticuerpos destruyen las células de la pared del estómago (células parietales) que producen el factor intrínseco, que a su vez se une a la vitamina B12 para que pueda ser absorbida en el intestino.
  • Cirugías en las que se extirpa una parte del estómago, como algunas operaciones de reducción de estómago.
  • Tomar de forma crónica medicamentos antiácidos y también inhibidores de la secreción ácida del estómago (como omeprazol), ya que es precisamente el ácido del estómago el que permite liberar la vitamina B12 de los alimentos para ser después absorbida.

Demencia por déficit de vitamina B12: Síntomas

Los síntomas de la demencia por déficit de vitamina B12 son principalmente los que corresponden a  una disfunción cognitiva global, es decir, las funciones mentales se ven alteradas.  La persona que lo padecer experimenta lentitud, falta de concentración y fallo de la memoria. También son frecuentes las manifestaciones psiquiátricas, como depresión, manía y psicosis paranoide con alucinaciones visuales y auditivas. No suelen ocurrir alteraciones en el habla o el lenguaje, ni otros defectos neurológicos focalizados en diferentes partes del cuerpo. Tampoco se afecta el estado de consciencia.

Demencia por déficit de vitamina B12: Diagnóstico

El diagnóstico de la demencia por déficit de vitamina B12 requiere una historia clínica detallada, una exploración neurológica completa y tests especiales que evalúan las funciones mentales. Se confirma definitivamente mediante una analítica en la que se encuentren disminuidos los niveles de esta vitamina en sangre. También se deben descartar otras causas de demencia realizando un estudio completo. En general, en los estudios de cualquier tipo de demencia se solicitan pruebas como las siguientes:
  • Análisis de sangre que incluya además de los niveles de la vitamina B12 , otros parámetros que puedan influir en las causas de demencia como el ácido fólico, pruebas metabólicas, niveles de hormonas, sobretodo las hormonas tiroideas
  • Análisis de orina
  • Gasometría arterial
  • Electrocardiograma
  • Punción lumbar para análisis del líquido cefalorraquídeo
  • Análisis toxicológico
  • Electroencefalograma
  • TAC o resonancia magnética craneal
Una vez confirmado el déficit de la vitamina B12, se debe ampliar el estudio para averiguar la causa exacta de esa falta de aporte o de reservas de la vitamina. Pueden ser útiles las pruebas de detección de anticuerpos autoinmunes, endoscopia digestiva con biopsia de las paredes del estómago o el inestino

Demencia por déficit de vitamina B12: Tratamiento

El tratamiento de la demencia por déficit de vitamina B12 consiste en reponer esta carencia vitamínica, tratar la causa original si la hay, y además poner las medidas adecuadas para prevenir una nueva carencia. En los casos leves, puede ser suficiente tomar suplementos de vitamina B12 por vía oral. Los casos más severos puede ser necesario administrar  una inyección de vitamina B12 una vez al mes o más, hasta que se repongan los depósitos hepáticos. Algunas personas deberán tomar suplementos de vitamina B12 de por vida.

Demencia por déficit de vitamina B12: Prevención

La prevención de la demencia por déficit de vitamina B12 se basa en evitar las causas que la provocan:
  • Realizar una dieta equilibrada. En las personas con alimentación vegetariana o vegana, planificar de forma adecuada el aporte dietético de la vitamina B12 o tomar suplementos alimentarios.
  • Evitar el consumo de alcohol.
  • Reducir o evitar si es posible, la toma prolongada de medicamentos antiácidos y de fármacos inhibidores de la secreción ácida del estómago como omeprazol y otros.
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