Cáncer de pulmón

¿Qué es?

El cáncer de pulmón es un tumor maligno que tiene su origen en las células del tejido pulmonar.

Puede diseminarse a través de los vasos sanguíneos y linfáticos (metástasis).

Existen diversos tipos de cáncer pulmonar. Los dos tipos principales son:

  • Cáncer pulmonar de células no pequeñas: es el más frecuente y se disemina más lentamente que el cáncer de células pequeñas.
  • Cáncer pulmonar de células pequeñas: representa el 20% de los casos y tiende a diseminarse con mayor rapidez.

Causas

El consumo de tabaco es la principal causa de este tipo de cáncer. Más de 9 de cada 10 casos de cáncer de pulmón suceden en personas fumadoras. El riesgo de padecer cáncer pulmonar es proporcional al número de cigarrillos que se fuman al día y los años de vida como fumador. El tabaquismo pasivo, es decir, inhalar el humo de otros fumadores, también aumenta el riesgo de padecer cáncer pulmonar. En contra de algunas creencias populares, no hay una dosis de tabaco segura, ni tampoco hay evidencia de que fumar cigarrillos bajos en alquitrán disminuya el riesgo de padecer cáncer pulmonar. Pero el cáncer de pulmón también puede afectar a personas que nunca han fumado. Por ejemplo, hay otros factores de riesgo que también aumentan el riesgo de cáncer pulmonar:
  • Edad avanzada.
  • Antecedentes familiares y personales de cáncer pulmonar.
  • Altos niveles de contaminación del aire.
  • Consumir agua potable con altos niveles de arsénico.
  • Haber recibido radioterapia en los pulmones.
  • Exposición a productos químicos cancerígenos: asbesto, uranio, berilio, cloruro de vinilo, cromatos de níquel, productos del carbón, gas mostaza, gas radón, éteres clorometílicos, gasolina y los productos de la combustión del diesel.

Cáncer de pulmón: Prevención

La prevención se basa ante todo en evitar los factores de riesgo, sobre todo el tabaco. Otro aspecto importante es la prevención de los efectos secundarios de los tratamientos contra el cáncer. En general se trata de cuidar de uno mismo en diferentes aspectos: una nutrición óptima basada en una alimentación sana y equilibrada, mantener una actividad física moderada y regular según las posibilidades de cada persona. Los grupos de apoyo a pacientes y a familiares son un gran recurso para hacer frente a los problemas que puedan surgir durante la lucha contra la enfermedad.

Cáncer de pulmón: Síntomas

En la fase inicial el cáncer de pulmón puede pasar desapercibido y no presentar ningún síntoma. A medida que aumenta el tumor maligno va afectando a las estructuras pulmonares y puede presentar alguno de estos síntomas:
  • Tos
  • Dificultad respiratoria (disnea)
  • Dolor en el pecho
  • Tos y mucosidad con sangre (hemoptisis)
  • Voz ronca
  • Infecciones pulmonares de repetición
  • Síntomas generales de fatiga, pérdida de apetito y pérdida de peso sin causa aparente

Cáncer de pulmón: Tratamiento

El tratamiento del cáncer de pulmón se decide de forma personalizada según el tipo de tumor,  su estadio y grado de extensión (estadificación) y el estado de salud general de cada persona para afrontar uno u otro tratamiento. Entre las opciones terapéuticas están las siguientes, que se pueden combinar entre ellas:
  • Cirugía para extirpar el tumor
  • Quimioterapia
  • Radioterapia
  • Terapias biológicas

Cáncer de pulmón: Diagnóstico

Es fundamental acudir al médico ante cualquier síntoma de sospecha ya que el diagnóstico precoz en las fases más iniciales del cáncer es la mejor garantía de supervivencia. Las diferentes pruebas complementarias que se utilizan para el diagnóstico son:
  • Radiografía de tórax.
  • Análisis de sangre con marcadores tumorales.
  • Tomografía axial computarizada (TAC)
  • Resonancia magnética.
  • Estudio de anatomía patológica de muestras del tejido pulmonar. Las muestras se obtienen por uno de estos métodos:
    • Citología del esputo: se analiza la mucosidad recogida en un frasco de recogida de muestras.
    • Toracocentesis: se introduce una aguja fina con una jeringa a través de la pared del tórax para aspirar una pequeña cantidad del líquido que se acumula anormalmente por fuera del pulmón en la cavidad pleural.
    • Broncoscopia: se introduce un tubo fino y flexible por la boca o la nariz que desciende por la tráquea y los bronquios hasta llegar a la zona del tumor.
    • Aspiración con aguja fina: sirve para extraer una muestra de líquido acumulado fuera del pulmón, o de tejido pulmonar, o de algún ganglio linfático.
    • Toracoscopia: se introduce en el tórax un tubo estrecho de endoscopia con una cámara en su extremo para ver de forma directa los pulmones y las estructuras anatómicas cercanas.
    • Mediastinoscopia: se introduce un tubo estrecho de endoscopia con una cámara en su extremo dentro de la cavidad del mediastino, situada entre ambos pulmones.
    • Toracotomía: es una intervención quirúrgica en la que se abre la cavidad torácica y a la vez que se observa de forma directa el tumor y los órganos que afecta, se puede extirpar y también tomar muestras para analizar.
  • Gammagrafía ósea: permite detectar zonas de metástasis en los huesos mediante una sustancia radioactiva inocua (radioisótopo) que es captada por los tejidos óseos con cáncer.
  • Tomografía por emisión de positrones (PET): permite identificar las zonas tumorales que tienen una elevada actividad en su metabolismo, mediante una sustancia radioactiva que se une a los tejidos cancerígenos.
Además del diagnóstico que define el tipo de cáncer pulmonar y su localización, es necesario definir el grado de extensión (estadificación) y el estadio o etapa del tumor, es decir, averiguar cuan grande es de tamaño y cuánto se ha propagado por metástasis. Esta estadificación permite decidir sobre el tratamiento más adecuado, el seguimiento posterior y el pronóstico que se puede esperar.

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