¿Qué es el cáncer?

El cáncer es un grupo de enfermedades que se caracteriza por el crecimiento sin control de las células de un determinado tejido. Se incluyen dentro de esta denominación muchas enfermedades diferentes. En condiciones normales las células que forman los diferentes órganos del cuerpo humano nacen, crecen, se dividen y mueren de manera controlada en función de una serie de parámetros codificados genéticamente. Pero, si por mecanismos diversos se pierde este control se puede originar un tumor. El crecimiento descontrolado de un tejido puede dar lugar a tumores benignos o malignos. Si éste es maligno, se denomina cáncer.

Enfermedades y patologías relacionadas: Cáncer

Los tumores pueden extenderse a otros tejidos vecinos invadiéndolos e incluso pueden migrar a tejidos lejanos mediante los vasos sanguíneos o linfáticos, esto es lo que se conoce con el nombre de metástasis. Si una vez extirpado el tumor vuelve a crecer, nos encontramos ante una recidiva. Los tumores benignos no se extienden, no reaparecen una vez extirpados, ni suelen comprometer la vida del paciente. En cambio, los tumores malignos, es decir, el cáncer, si metastatizan y recidivan, pueden por ello provocar la muerte del paciente.

Los síntomas ante el cáncer son muy variados en función del tipo y de la localización del cáncer, así como de la fase en la que se encuentre la enfermedad. Pero los síntomas generales de todos los cánceres son la pérdida de peso, cansancio y aparición de tumores.

Causas en su aparición y diagnóstico

Existen multitud de factores causales que han sido relacionados con el cáncer. Podemos hablar de factores genéticos o familiares que heredamos de nuestros padres en el código genético. Otros de los factores son los relacionados con el ambiente, como la exposición a radiaciones solares, la exposición a agentes carcinógenos (agentes químicos que pueden producir cáncer), virus ó hábitos tóxicos como fumar, etc. Este último hábito, se asocia con el cáncer de pulmón, aunque el tabaco también se ha asociado a otros tipos de cáncer como el de boca, laringe, vejiga, etc. Otros ejemplos son la exposición a radiaciones solares, que puede provocar cáncer de piel; una dieta rica en grasas que predispone al cáncer de colon, etc.

En la actualidad disponemos de diferentes métodos de diagnóstico precoz, uno de los más conocidos es la mamografía para detectar el cáncer de mama. En este sentido, la Sociedad Americana del Cáncer recomienda realizar una mamografía a los 35 años, entre los 40-50 años una cada 1 ó 2 años y a partir de los 50 años se recomienda que se realice una revisión cada año. En el caso del cáncer de próstata, se recomienda una revisión anual en los hombres a partir de los 40 años o antes si detectan una alteración en su buen funcionamiento.

El tratamiento del cáncer depende del tipo de cáncer que se haya desarrollado, de su localización, de la fase en la que se encuentre y también de si ya se ha producido metástasis (invasión de tejidos a distancia). Cuanto más rápido sea el diagnóstico más posibilidades de cura existen.

Su tratamiento

Las principales formas de tratamiento son: la exéresis, es decir, la extracción del tumor vía quirúrgica; la radioterapia (aplicación de radiación) y la quimioterapia (el uso de medicamentos). Los avances en genética abren una vía de esperanza en este tipo de enfermedades, ya que en un futuro no muy lejano dispondremos de terapias génicas que podrán curar diferentes tipos de cáncer. Asimismo, los avances en génetica podrán detectar las características genéticas que predisponen a un determinado tipo de cáncer y, por tanto, se podrá prevenir la aparición de los tumores malignos.

Por último, el diálogo con nuestro médico de familia ante cualquier duda sobre el cáncer o ante cualquier síntoma sospechoso, es también esencial en la prevención del cáncer.

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