La vacuna contra la malaria, más cerca

Investigadores españoles están ensayando en Mozambique una vacuna contra la malaria, enfermedad que en el mundo causa un millón de victimas al año. El tratamiento, que ha dado buenos resultados con adultos de Bélgica, Kenya, Gambia y Estados Unidos, se prueba en más de un millar de niños de Mozambique, país africano con una alta incidencia de malaria.

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El proyecto, en el que participan investigadores del Hospital Clínico de Barcelona, estudiará la seguridad y eficacia en niños de una nueva vacuna que hasta ahora ha dado esperanzadores resultados en adultos. En la iniciativa participará el Centro de Investigación en Salud de Manhiça (CISM)–coordinado por el citado hospital barcelonés–, el Ministerio de Salud de Mozambique y el programa Malaria Vaccine Initiative (MVI) de la Fundación Bill Gates.

Las primeras experiencias con esta vacuna, la “más prometedora y avanzada que ahora existe”, según el director del CISM, el doctor Pedro Alonso, se iniciaron en 2001, en el Medical Research Council de Gambia. Los investigadores, esperan tener los primeros resultados a finales de 2004 y confían ahora en probar la eficacia de esta vacuna entre el colectivo infantil, uno de los más afectados por la malaria

Los 2.000 niños que participarán en este estudio, de edades comprendidas entre 1 y 4 años, han sido seleccionados entre la población infantil de la comunidad de Manhiça, con quien el doctor Pedro Alonso trabaja desde hace años. Esta zona rural, situada en el sur del país, es una de las más castigadas por la malaria.

MedicinaTV.com charló con este especialista antes de su partida hacia Mozambique.

MedicinaTV.com: ¿Por qué los niños son las grandes víctimas de la malaria

PEDRO ALONSO: Los niños son más vulnerables a la malaria porque el adulto expuesto al parásito desarrolla una inmunidad protectora de forma natural, el problema es que para desarrollarla hay que haber estado expuesto varias veces y sobrevivir. Por ello, hay zonas endémicas de malaria donde todo el pueblo sufre malaria pero sólo los niños están en estado muy grave, con lesiones cerebrales o fallecen de malaria. Los adultos desarrollan estrategias inmunes que hacen que la infección no sea más grave.

¿Qué cifras pueden acercarnos al grave problema sanitario mundial que es la malaria?

En España la erradicamos hace apenas 40 años. Pero en el mundo hoy todavía supone unos 500 millones de nuevos casos y onos dos millones de muertes cada año. Es decir, una muerte cada cuatro segundos aproximadamente. La malaria es la barrera fundamental para el desarrollo social y económico de los países pobres. Es uno de los problemas de salud pública más importantes del mundo. Causa y consecuencia de pobreza. El objetivo de la comunidad científica y política es seguir luchando.

¿El desciframiento del genoma humano ha abierto la puerta a la vacuna definitiva?

El desarrollo en los campos de la genómica y la proteómica nos ha permitido completar la descripción del genoma del ser humano, el huésped, pero también del parásito y del mosquito. Es el primer sistema en el que tenemos descrito huésped, vector y organismo causante. Ello nos permitirá mejorar el desarrollo de las vacunas, pero llevará años, no será cosa de días. La complejidad del organismo causante es un gran reto para la inmunología y la biología molecular. Y uno de los grandes retos de la comunidad científica.

¿Qué experiencia existe hasta ahora con esta vacuna?

Esta vacuna se ha ensayado en voluntarios sanos de Estados Unidos y Bélgica que fueron posteriormente infectados y ocho de cada nueve individuos estaban protegidos. Luego se ensayó en adultos en África occidental y se observó un 70 por ciento de protección. De momento ha mostrado un gran perfil de inmunogenicididad y seguridad. Y ahora la probaremos en niños.

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